中編3
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幸い神隠し

俺が小4の時にあった神隠し事件の話

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今から30年以上前の話なんだけど、

俺の田舎で神隠しがあって村中大騒ぎになった。

小学2年生の女の子が、お寺の境内で他の子らと遊んでいて、

その2年生の子だけいつの間にかいなくなった。

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その日の夜、警察に連絡があって、

村中の大人の男が集まって大捜索が行われた。

俺の親父も仕事から帰って飯も食わずに村の公民館へ向かった。

母ちゃんは緊張した顔で近所の家々に電話してた。

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それまでは子供ゆえの非日常に対するワクワクドキドキした気持ちでいたが、

両親の必死さから、ことの重大さに子供でも気づいた。

親父が公民館から帰ってきて、「ウチに班の子供集めることになった」と言い、

また、出ていった。

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母ちゃんが強ばった顔で全部の部屋の電気を付けて回って、

しばらくして近所の子供と母親が集まってきた。

子供と言っても中学生もいたし赤ん坊もいて

俺んちが一気にパンパンになった。

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田舎特有の広い12畳の3つ居間が戸を外されて36畳のでかい部屋が出来上がり、

各家から持ってきた布団が敷かれ子供らがそこに寝かされた。

部屋の隅に母親が3人座って子供らを見守っていた。

皆不安そうな顔はしていたが、子供らには「大丈夫よ」と声をかける顔は優しかった。

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俺は同級生の奴がいたからそいつの隣に布団を敷いて、

しばらくそいつとヒソヒソ話をしていた。

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「いなくなった子誰なんかな?」とか

「じいちゃんが神隠しやー!って鎌持って家飛び出してん」とか

ヒソヒソ話だったが、見張ってた近所の婆さんが近寄ってきて、

「しゃべらんとけ!」「子供の声はようとおる!」

ってしゃがれた声で怒られた。

その日はなかなか眠れなかったけど最後には寝た。

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俺の村には昔から神隠しの言い伝えがある。

数十年に一度の周期で何人も子供が一晩でいなくなる。

変質者や事故などでは考えられないケースが多い。

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子供が行方不明になると、昔から子供を数軒の家に分散し、集めて見張っていたが

見張りが一瞬目を離した隙に子供の数が半分になったという伝説もあった。

また、失踪した子供が見つかる場合もあった。

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村は山の麓にあるんだけど失踪した子供が山の中腹に、

数人倒れているのが発見されたケースもあった。

その日も大人の男達は山を捜索していたそうだ。

次の日も昼夜捜索されたが遺留品一つ見つからなかった。

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幸いというかその時はその女の子一人が失踪し、

30年たった今も見つかっていない。

失踪した女の子の両親は、当時とても辛そうにしており、

村の大人達がよく慰めに足を運んだ。

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そして、30年後の現在

今年で40歳になり、高校卒業から働き始めたガソリンスタンドを展開している会社で

このまま老後まで働くのだろう。

村の青年会のリーダーも引き受けることにした。

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とはいえ、初めて任される仕事が、神隠しを取り仕切ることになるとは。

幸い、今回は失踪希望者がいるようだ。

この村の大人達は古くからのしきたりを大切にする。

幸い、この村の大人達は演技がうまい。

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